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Comment acquiert-on la notion du temps ?

Secondes, minutes, heures, jours, mois, saisons, années... Quand et comment nos enfants acquièrent-ils ces unités temporelles familières ? C'est précisément ce qu'a cherché à découvrir une équipe francilienne de l'Inserm*. "Jusqu'ici, cette question avait été peu explorée, indique Georges Dellatolas, spécialiste en neuropsychologie de l'enfant, co-auteur de l'étude. L'essentiel des expérimentations avaient surtout évalué la capacité d'enfants à reproduire ou à classer des intervalles de temps inférieurs à la minute."  

Un outil d'évaluation sur mesure

Pour en savoir plus, l'équipe a sollicité 57 filles et 48 garçons de 6 à 11 ans scolarisés en région parisienne. Les chercheurs les ont d'abord soumis à un questionnaire créé pour l'occasion. Son objectif : évaluer leur "connaissance du temps", c'est-à-dire leur capacité à se représenter et à utiliser correctement les principales unités temporelles. Très concrètement, les enfants devaient par exemple évaluer les durées séparant quatre stades de la vie d'une personne représentés en images : bébé, puis enfant, adulte et enfin vieillard. Ils devaient aussi indiquer l'heure affichée par les aiguilles de cinq montres identiques dessinées sur une feuille de papier. On leur demandait également de préciser le temps les séparant de leur précédent et de leur prochain anniversaire... ou bien encore d'estimer la durée de l'entretien passé avec les chercheurs. Le second grand objectif de l'étude était de déterminer le lien entre leur connaissance du temps et différentes compétences numériques. Voilà pourquoi les enfants ont également passé une batterie de tests bien connue pour évaluer la capacité à manier les nombres (l'outil "Zareki-R").

Quatre grandes compétences numériques

"Le principal enseignement est que cette connaissance du temps s'acquiert principalement entre 6 et 8 ans, et est intimement liée aux compétences numériques de l'enfant", résume Georges Dellatolas. Dans le détail, les chercheurs ont découvert que quatre facteurs contribuent à hauteur de 75% dans l'acquisition des grandes unités de temps. Tout d'abord la connaissance «académique»  des nombres, c'est-à-dire la capacité à les lire, les écrire et à calculer. Second facteur primordial : l’aptitude à "faire correspondre un nombre à une distance", autrement dit à positionner un nombre sur une échelle. Autre compétence mobilisée : la "mémoire de travail", cette mémoire à court terme  par exemple indispensable pour comparer des nombres présentés à l'oral. Enfin, le quatrième grand facteur impliqué est la capacité à remettre un nombre dans un contexte, les experts parlent d' "estimation contextuelle". Très concrètement, l'enfant est par exemple capable de dire que "dix", c'est beaucoup si l'on parle du nombre d'enfants dans une famille... et peu s'il s'agit du nombre de feuilles sur un arbre.

Mais ces résultats ne constituent qu'une première étape. Les chercheurs souhaiteraient maintenant reproduire l'étude sur un plus grand nombre d'enfants par classes d'âge. En attendant, l'équipe est en train de renouveler l'expérience sur des enfants souffrant de pathologies sources de difficultés dans le traitement des informations temporelles (dyslexie, certaines tumeurs du cerveau…). Objectif : identifier précisément les facteurs expliquant ces difficultés, avec en ligne de mire : l’amélioration de la prise en charge de ces enfants, via la mise au point de méthodes d'acquisition des unités temporelles mieux adaptées.

* Unité 1178 Inserm/université Paris-Sud/université Paris Descartes

Communiqué de presse de l'Inserm, 4 janvier 2016.

F. Labrell et coll., Time knowledge acquisition in children aged 6 to 11 years and its relationship with numerical skills, J Exp Child Psychol, édition en ligne du 16 novembre 2015


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